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Qu'est-ce qu'une bombe EMP?

Lors d'une audition qui s'est tenue le 12 octobre, des experts ont averti la Chambre des représentants américaine qu'une bombe EMP, probablement de la Corée du Nord, pourrait tuer jusqu'à 90% de tous les Américains en un an. Mais qu'est-ce qu'une bombe EMP? Et une telle arme pourrait-elle vraiment être aussi dévastatrice?

Qu'est-ce que EMP?

EMP représente l'impulsion électromagnétique, qui est considérée comme une brève rafale de rayonnement électromagnétique. Ce type de sursaut peut provenir de diverses sources, y compris de notre propre soleil, mais il s’agit ici d’une impulsion provenant d’une détonation nucléaire se produisant à une altitude extrêmement élevée.

Lorsqu'une explosion nucléaire se produit dans l'espace au-dessus d'une cible, trois types d'impulsions électromagnétiques s'ensuivent: E1, E2 et E3. Une impulsion E1 implique des rayons gamma à haute énergie qui entrent en collision avec des molécules d’air à une trentaine de kilomètres de haut, puis font pleuvoir des électrons attirés par le champ magnétique naturel de la Terre. Une impulsion E2 provient de neutrons de haute énergie qui sont déclenchés dans toutes les directions. Une impulsion E3 se produit en raison de la taille de la boule de feu nucléaire affectant le champ magnétique de la Terre. Comme l'explique le physicien nucléaire Yousaf Butt, ces impulsions affectent tout ce qui se passe dans le champ de vision de l'explosion nucléaire. Par exemple, une explosion à 60 milles d'altitude peut affecter un rayon de 700 milles sur Terre. Cependant, il existe un «espace sécurisé» non affecté par les trois impulsions presque directement sous l'explosion, grâce au champ magnétique terrestre.

Qu'est-ce que ça peut faire?

Les bombes EMP ne font pas directement de victimes. L'explosion se produit beaucoup trop loin des gens. Leur énergie provient d'interférences, de perturbations ou de dommages matériels électroniques. Cela pourrait signifier des pannes de réseaux électriques, des coupures de courant des voitures et des avions, des systèmes informatiques de plus en plus cinglants, voire une perte de l'alimentation de secours en cas d'urgence dans des installations telles que les hôpitaux. Cela semble assez effrayant, et les explosions EMP sont une menace importante, mais les effets sont largement non testés et exagérés à travers la culture pop et les déclarations incendiaires des politiciens.

Néanmoins, nous sommes certains de certains aspects des détonations de PEM nucléaires. Selon Butt, chacun des trois types d'impulsions — E1, E2 et E3 — affecte différents types de systèmes électriques de différentes manières. E1 concerne les antennes locales, les câbles courts, l'équipement à l'intérieur des bâtiments, les circuits intégrés, les capteurs, les systèmes de communication, les systèmes de protection et les ordinateurs; E2 est similaire à un coup de foudre (donc pas aussi dommageable car nous savons comment le gérer), et affecte des lignes conductrices plus longues, des pylônes d'antenne verticaux et les aéronefs équipés d'antennes filaires; et E3 concerne les lignes électriques et les longues lignes de communication telles que les câbles sous-marins et souterrains, ce qui pourrait causer des ravages sur le réseau commercial et les lignes fixes. Globalement, la plupart des dégâts proviendraient d'impulsions E1 et E3 perturbant la technologie sur laquelle nous nous sommes habitués. Après le sablage, les groupes électrogènes pourront toujours fournir de l’électricité, mais la plupart des gens n’auraient pas accès à l’électricité. Cela pourrait être dévastateur ou extrêmement pénible jusqu'à ce que tout soit réglé - ce ne sont que des spéculations.

Devez-vous vous inquiéter?

Une attaque de la Corée du Nord par les États-Unis contre un PEM est probablement plus probable qu'une attaque ICBM nucléaire directe. Pourquoi? Une bombe EMP nécessite énormément moins de précision pour être efficace. Tant qu’il se passe quelque part au-dessus de nous, ils ont coulé notre cuirassé, pour ainsi dire. Et les ICBM à haute altitude sont difficiles à arrêter par rapport à ceux qui arrivent dans les zones plus basses, comme les attaques nucléaires au sol. Notre système de missiles de défense à mi-parcours au sol (GMD) est capable d’atteindre l’espace, mais d’autres systèmes tels que THAAD ou Aegis seraient beaucoup plus difficiles.

Mais encore une fois, les détails des bombes de PEM et de ce qui se passerait après l'explosion sont encore en suspens et, pour la plupart, exagérés. En 1962, l’essai d’armes STARFISH PRIME, qui consistait à tirer une arme nucléaire de 1, 4 mégatonne à 250 milles au-dessus du Pacifique, provoqua une grande agitation. Les ondes électromagnétiques ont voyagé jusqu'à Hawaii, à environ 900 miles de distance, causant des dommages à certains équipements de la compagnie de téléphone, faisant clignoter les lampadaires, et allant même jusqu'à bousiller les portes des garages (ils ont commencé à s'ouvrir et à se fermer eux-mêmes). Mais il n'y a pas eu de panne de courant, les lignes téléphoniques sont restées en place et il n'y a pas eu d'interférences radio tout au long de l'événement.

Dans un autre exemple, la Commission EMP a testé les effets des impulsions électromagnétiques sur 37 voitures et 18 camions en laboratoire. Jeffrey Lewis de Foreign Policy explique:

Tandis que les partisans de l’EMP affirment que les résultats d’une attaque de l’EMP seraient les suivants: "avions tombant du ciel, voitures calant sur les routes, réseaux électriques défaillants, nourriture en décomposition", les résultats réels étaient beaucoup plus modestes. Sur les 55 véhicules exposés à l'EMP, six aux plus hauts niveaux d'exposition devaient être redémarrés. Quelques autres ont montré des dommages «nuisibles» aux composants électroniques, tels que les affichages clignotants du tableau de bord.

Ainsi, l'affirmation selon laquelle une bombe de PEM tuerait 90% des Américains est presque certainement une totale connerie. Pour sa part, Kyle Mizokami de Popular Mechanics souligne que la source de cette information est une citation de l’homme du Congrès Roscoe Bartlett décrivant un roman de science-fiction qu’il avait lu appelé «aucune donnée réelle». En outre, Bartlett était tellement paniqué à l'idée que le réseau électrique du pays soit en panne qu'il a quitté le réseau pour vivre de la terre. Pas vraiment une source d’information fiable pour le moins. La vérité est que personne ne sait vraiment si une bombe de l'EMP pourrait détruire le réseau électrique du pays ou quelle taille de bombe serait nécessaire pour accomplir un tel exploit, et à quelle altitude. Même si la Corée du Nord devait frapper, il est peu probable qu'ils aient une arme assez grosse pour nous renvoyer à l'âge de pierre. Et ils n'auraient très certainement qu'un seul coup pour le faire ...

Cela dit, nous sommes encore un peu vulnérables et il nous manque maintenant un moyen officiel de nous préparer à une telle attaque. Le 30 septembre de cette année, l’administration Trump a fermé la Commission du Congrès chargé d’évaluer la menace pesant sur les États-Unis causée par une impulsion électromagnétique après plus de 16 ans de présence. Les membres de l'ancienne commission, notamment les Drs William R. Graham et Peter Vincent Pry, tentent de faire appel à l'administration pour que les choses se déroulent comme prévu. Ils suggèrent que l'infrastructure des États-Unis n'est pas préparée à une attaque du PEM et estiment que les services de renseignement américains sous-estiment les capacités nucléaires de la Corée du Nord. Après tout, il est possible de se protéger contre de telles attaques, mais le coût d’un tel bouclier serait de plusieurs milliards et sa mise en œuvre prendrait probablement des années. Pour l'instant, soyez tranquille, sachant qu'une grève de l'EMP tue 90% des habitants du pays.